La historia de cómo el whisky japonés casi desapareció de América


La primavera pasada, cuando Suntory anunció que dejaría de fabricar dos de sus productos más queridos, Hakushu 12 Year y Hibiki 17 Year, los fanáticos del whisky japonés de todo el mundo dejaron escapar un suspiro de descontento.

Fui de compras.

Entré en mi tienda de licores local y dejé una buena suma en una botella de cada uno. Sí, pagué por encima del precio minorista sugerido, pero nada parecido al impacto de la pegatina que estaba presenciando en el mercado secundario, donde una botella vacía de Hibiki envejecido puede costar $ 100.

Una semana después, volví a la tienda y vi que las botellas habían sido marcadas al 100 por ciento. Regresé de nuevo la semana siguiente y allí estaban, con otro 50 por ciento más. Atónito, le pregunté al dueño de la tienda, un hombre de voz suave de unos 40 años que guarda una foto de sus hijos pequeños detrás del mostrador. “Todo el mundo sigue preguntando por ellos”, me dijo, casi en tono de disculpa. “Necesito hacer que mi inventario dure. Cada vez que vendo una botella, subo el precio. Pero no importa. La gente todavía lo compra ".

En menos de una década, el whisky japonés ha pasado de la oscuridad total a la leve curiosidad y se puede decir que es el licor más buscado del planeta. Desde 2013, las exportaciones se han multiplicado casi por diez, lo que ha provocado un frenesí mundial de alimentación en lo que ha demostrado ser una oferta cada vez más menguante. En la actualidad, las mezclas de maltas simples envejecidas y las mezclas premium de los dos productores más grandes del país, Nikka y Suntory, están estrictamente asignadas o, peor aún, descontinuadas. Los precios se han disparado y las botellas más raras han atraído cantidades récord en las subastas. La demanda es, como dijo un ejecutivo de Suntory, "excesiva".

Existencias bajas, alta demanda

"Ha llegado al punto en que tuvimos que esconder nuestro whisky", dice Khaled Dajani, el propietario del Nihon Whisky Lounge de San Francisco, uno de los primeros lugares en los Estados Unidos en ofrecer whisky japonés cuando el bar abrió en 2005. Volver luego, las botellas de Yamazaki se exhibieron de manera prominente detrás de la barra como una forma de promover la marca desconocida entre un público bebedor que simplemente se estaba volviendo loco.

“La mayoría de la gente nunca había oído hablar de Yamazaki; no tenían idea de qué era o si era bueno ”, dice Dajani. “Ahora, vienen de la calle exigiéndolo. De hecho, tuve que decirle a mi personal que minimizara nuestro whisky japonés, al menos hasta que el suministro vuelva a la normalidad ".

Exactamente cuándo será eso es un tema delicado para los amantes del whisky. En 2016, el director ejecutivo de Suntory, Takeshi Niinami, dijo que las acciones de su empresa tardarían 10 años en recuperarse. No es una buena noticia para quien espera una botella de 12, 17 o 18 años.

Algunos han comenzado a llamar crisis a la escasez. El mes pasado, Nikka anunció que suspendería temporalmente sus populares whiskies Coffey Grain y Malt para el mercado japonés, dos productos que se introdujeron para ayudar a detener la demanda de sus whiskies de malta envejecidos descontinuados. Mientras tanto, los amantes del whisky japonés se quedan mirando el reloj y preguntando: ¿Cómo llegamos aquí?

El período silencioso

Brian Ashcraft, autor de "Japanese Whisky: The Ultimate Guide to the World's Most Deseirable Spirit", remonta la escasez a la década de 1980, cuando las nuevas leyes de impuestos sobre las bebidas alcohólicas y un aumento en el consumo de shochu en Japón casi paralizaron el próspero negocio del whisky del país. . En ese momento, dice, las ventas internacionales eran más o menos inexistentes. “Cuando apareció Hibiki en 2003, el whisky japonés aún no estaba en el radar mundial”, dice Ashcraft. "Era solo un producto para el que el personaje de Bill Murray estaba haciendo anuncios [en la película" Lost in Translation "]. No fue la sensación global que es hoy ".

A mediados de la década de 1980 se inició lo que algunos en la industria denominan el "período de silencio" del whisky japonés, más de tres décadas de declive año tras año, marcado por paradas en la producción, cierres de plantas y liquidación de marcas. “Se animó a muchos empleados a aceptar paquetes de jubilación anticipada, y algunos fueron enviados a otras empresas”, dice Emiko Kaji, que gestiona el desarrollo comercial internacional de Nikka.

Un punto bajo llegó en 2011, cuando la legendaria destilería de Karuizawa, una vez la segunda más grande de Japón detrás de Suntory, cerró después de más de 50 años en funcionamiento. “El nombre de Karuizawa era tan fuerte que, incluso cuando el negocio del whisky estaba alcanzando mínimos históricos, cerrarlo mostraba una tremenda falta de previsión e imaginación”, dice Ashcraft. (En un giro para sentirse bien, se rescataron unos 300 barriles de la destilería. Hoy en día, se encuentran entre las botellas de whisky más raras y caras que se venden en una subasta, con decenas de miles de dólares cada una).

Incluso durante los días más oscuros del espíritu, el whisky japonés tuvo sus campeones. El embajador de la marca global de Suntory, Mike Miyamoto, ha trabajado para la compañía desde 1978, anteriormente dirigiendo sus destilerías Yamazaki y Hakushu. “En cierto momento, se tomó la decisión de reducir la producción”, dice. "Temía el impacto que esto tendría en el suministro a largo plazo y tenía la firme convicción de que nuestro whisky sería disfrutado por una audiencia global más amplia en el futuro".

Miyamoto dice que la decisión lo llevó a un período emocionalmente difícil en su carrera, cuando muchos trabajadores de la destilería, colegas y amigos perdieron sus trabajos. Pero dice que hizo lo que pudo y trabajó duro para enfocar al resto de su equipo en el futuro. "Es difícil decir dónde estaríamos si hubiéramos hecho más whisky a principios de la década de 2000", dice. "Me gusta pensar que hemos aprendido del pasado".

El futuro está lleno de whisky

Para satisfacer la creciente demanda, Nikka y Suntory han realizado grandes inversiones en producción, desde nuevos alambiques hasta instalaciones de almacenamiento. Al mismo tiempo, Japón está experimentando su propio auge de la destilación artesanal. El país cuenta ahora con 23 destilerías de whisky operativas, más del doble del número que existía en 2011, y otras están listas para comenzar. La broma en curso es que Japón está nadando en whisky; es solo que ninguno de ellos está listo para beber todavía.

Pero, ¿quién puede decir que todavía tendremos sed una vez que lo tengamos? Australia, India y Taiwán, sin mencionar las potencias como Irlanda, Escocia y Estados Unidos, están duplicando la producción de batidores. Nuevas expresiones y estilos llegan al mercado casi semanalmente, cada uno compitiendo por bienes raíces preciosos en barras traseras abarrotadas y estantes de las tiendas. ¿Pueden los Hakushus e Hibikis del mundo realmente permitirse un acto de desaparición de una década?

"Creo que el whisky japonés hará lo que siempre ha hecho: reinventarse", dice Dajani. “Si miras cómo hacen el whisky, fusionando tantos elementos y sabores diferentes, la capacidad de experimentación es ilimitada. Y también lo es el potencial ".

Dajani apunta a la nueva ola de whiskies japoneses sin declaración de edad que actualmente está arrasando en Estados Unidos como un posible modelo de éxito. Entre ellos se encuentran Hibiki Harmony, Suntory Toki y, más recientemente, Nikka From the Barrel. Algunos en la comunidad del whisky los descartan como marcadores de posición de segunda categoría, enviados aquí para mantenernos tranquilos hasta que las existencias maduren. Otros los ven como el futuro.

En diciembre, "Whisky Advocate" nombró a Nikka From the Barrel 2018 Whisky of the Year, elogiado por su "profundidad de sabor", "sensación en boca suave" y "final largo". La mezcla, una mezcla de más de 100 whiskies, destilados y añejados en diferentes lugares de Japón, cuesta 65 dólares. Los jueces lo elogiaron como una adición bienvenida a una categoría dominada por lo ultra raro e hiper-caro, calificándolo como "una mezcla japonesa consumada para que cualquiera pueda disfrutar".

Esa noche, me detuve en mi licorería local para comprar una botella, pero ya estaban agotadas.


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